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Quel a été le tout premier virus identifié ?

Virus mosaique tabac.PNGLe virus de la mosaïque du tabac.

En 1883, Adolf Mayer, un chimiste allemand, découvre la maladie qui marbre et affaiblit les feuilles de tabac. Mais il ne sait pas ce qui la provoque. Neuf ans plus tard, Dmitri Ivanovski, un biologiste russe, montre que l'agent infectieux est plus petit qu'une bactérie, car capable de traverser un filtre de porcelaine conçu pour retenir cette dernière. Là encore, impossible de l'identifier : les microscopes de l'époque ne sont pas assez puissants pour le voir. Si bien qu'Ivanovski pense à une toxine.

C'est en 1898 que le verdict tombe grâce à un chercheur néerlandais, Martinus Beijerinck : ce n'est pas une toxine, car à l'inverse de celle-ci, même filtré, l'agent infectieux peut être contagieux et donc se reproduire.

Il le baptise "virus", d'après le mot latin pour "poison". Mais là non plus, il n'est pas encore possible de le voir. Il faudra attendre 1940 et les débuts du microscope électronique, beaucoup plus puissant que son ancêtre optique.

Et le premier virus humain découvert ? C'est celui de la fièvre jaune, trouvé là aussi par filtration, entre 1900 et 1901 par le médecin américain Walter Reed.



07/02/2019
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