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Quel est l'objet connu le plus lointain ?

GN-z11.PNGTout dépend de ce que l'on entend par "objet" ! Si l'on parle d'une étoile unique, le télescope Hubble parvient à distinguer les étoiles les plus lumineuses situées jusqu'à l'amas de la Vierge, à environ 50 millions d'années-lumière... seulement ! Car l'Univers s'étend sur ... 45 milliards d'années-lumière (al). Mais Hubble voit en fait beaucoup plus loin : s'il ne distingue plus, alors, les étoiles une à une, il capte les amas. Les premiers astres lointains que l'on a pu voir sont les quasars, des noyaux de galaxies. Ils sont extrêmement énergétiques, et donc très lumineux, car leur centre est constitué d'un trou noir alimenté en énergie par les étoiles qui tombent dedans.

Longtemps le quasar  ULAS J1120+0641 a été l'astre le plus lointain jamais détecté : lorsqu'il a émis sa lumière, il était situé à 12,9 milliards d'années-lumière. Ce qui veut dire que ce noyau galactique émettait de la lumière il y a 12,9 milliards d'années, soit 800 millions d'années seulement après le big bang - en astronomie, qui regarde loin remonte le temps.

Mais ce record est aujourd'hui battu par deux autres objets. Le premier est un sursaut gamma, un phénomène aussi lumineux que bref généré par l'explosion d'une étoile massive ; détecté en 2009 et nommé GRB 090423, il a eu lieu dans la constellation du Lion à 13 milliards al de la Terre.

Et le second est une simple galaxie GN-z11, découverte en 2016. Lorsqu'elle a émis sa lumière, elle gravitait à 13,3 milliards al. "Gravitait", car à mesure que la lumière de ces trois astres voyageait vers nous, l'Univers s'étendait. La galaxie qui abritait le quasar ULAS J1120+0641 (aujourd'hui éteint), le lieu de l'explosion GRB 090423 et la galaxie GN-z11 se situent aujourd'hui bien plus loin : à respectivement 29, 30 et 32 milliards al de nous !



12/08/2017
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